Космос

Миссия «Стрекоза»: почему ученые хотят найти жизнь на спутнике Сатурна

06 июля 2019 | 08:00

Полеты в другие миры — следующий шаг в исследовании Солнечной системы, и одной из самых интересных миссий ближайшего будущего станет «Стрекоза», которая в 2026 году отправит беспилотник на самый большой спутник Сатурна — Титан. О перспективах этой миссии в колонке для просветительского издания The Conversation рассказал британский планетолог Кристиан Шредер.

Чтобы воздушное судно стало воздушным, ему необходим воздух или, в более общем смысле, атмосфера. Только горстка объектов в нашей Солнечной системе отвечает этим требованиям. Титан может похвастаться более плотной, чем у Земли, атмосферой, которая долгое время окутывала этот мир загадкой. Исследования показали, что Титан может иметь примитивные формы жизни и является идеальным местом для изучения возникновения жизни на нашей собственной планете.

Сравнение размеров Земли, Луны и Титана (внизу)
Сравнение размеров Земли, Луны и Титана (внизу)

Титан — вторая по величине луна в Солнечной системе после Ганимеда Юпитера. Диаметр Титана насчитывает 5149 км, что больше, чем у планеты Меркурий (4880 км). Его атмосфера состоит в основном из азота (96%), аналогично атмосфере Земли (80% азота, остальное — кислород и менее 1% других микроэлементов). Космический аппарат «Кассини» вращался вокруг Сатурна с 2004 по 2017 год и первым использовал радар и другие приборы для наблюдения за облаками Титана.

Зонд «Гюйгенс» приземлился на поверхности Титана в 2005 году. Он показал, что Титан является единственным миром в нашей Солнечной системе (кроме Земли) с активным гидрологическим циклом — дождями, реками и озерами глубиной более 100 метров. Разница лишь в том, что это не дождевая вода из облаков.

Поверхность Титана, заснятая зондом "Гюйгенс" (слева) и в представлении художника (справа)
Поверхность Титана, заснятая зондом "Гюйгенс" (слева) и в представлении художника (справа)

Есть ли жизнь на Титане

Наличие «строительных блоков» жизни позволяет предположить, что на Титане могут существовать микроорганизмы. Но насколько это вероятно? Считается, что жизнь на самом базовом уровне нуждается как минимум в трех составляющих: жидкая вода, источник углерода и источник энергии.

Хотя на Титане много углерода, холодные температуры удерживают воду в твердой форме в виде льда, а также ограничивают доступную энергию. Однако жидкая вода может существовать ниже замерзшей поверхности. Также известно, что водяные струи, прорывающиеся с соседнего Энцелада, попадают в верхние слои атмосферы Титана, обеспечивая основной источник кислорода.

Существует много форм микроорганизмов, которые могут жить в экстремальных условиях на Земле, — так называемые экстремофилы. Но даже среди них основные жизненные функции останавливаются при температуре ниже -20 ° C. Впрочем, жизнь на Земле — единственный пример, который мы знаем на сегодняшний день, и мы можем быть ограничены в нашем воображении. Даже если это выглядит как отдаленная возможность, миссия «Стрекоза» должным образом оценит обитаемость Титана и обнаружит признаки потенциальной жизни — прошлой или существующей.

Изображение НАСА, показывающее прибытие "Стрекозы" на Титан
Изображение НАСА, показывающее прибытие "Стрекозы" на Титан

Важной целью миссии является кратер Титана Селк диаметром 80 км. С точки зрения геологии он образовался в относительно недавние времена, а растаявший водный лед и тепловая энергия от удара метеорита могли бы запустить химические реакции и способствовать возникновению жизни. В любом случае, полет беспилотника на Титане обещает быть незаурядным опытом, который также вернет исследователей назад во времени.